Llamando a Marte: ¿sigue vivo el rover «Opportunity» de la NASA?

El vehículo lleva dos meses sin funcionar por problemas en Marte

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Cada día los científicos de la NASA esperan recibir buenas noticias desde Marte. Han pasado dos meses desde que el rover «Opportunity» dio por última vez señales de vida. El vehículo motorizado se comunicó el 10 de junio por última vez con el centro de control de Pasadena, en California. Después, una gigante nube de polvo cubrió el planeta y desde entonces reina el silencio.

«La moral ha decaído un poco», explicó el ingeniero de la NASA Michael Staab al portal Space.com. «Es la primera vez que el 'Opportunity' ha dejado de hablarnos y no ha vuelto a hacerlo cuando estaba previsto».

Para animarse, en el centro de control ponen cada mañana canciones como «Wake Me up Before You Go-Go» (Despiértame antes de irte), de Wham, «Dust in the Wind» (Polvo en el viento), de Kansas, o «Here Comes the Sun» (Aquí llega el sol), de los Beatles.

«Esto podría durar semanas, esperemos que no meses», dijo Staab. «Me gustaría poder contarles algo más, que tuviéramos buenas noticias. Pero seguimos escuchando».

En realidad «Opportunity» es un superviviente. Estaba previsto que su misión durase 90 días pero 14 años después sigue paseándose por el Planeta Rojo. Partió a bordo de un cohete de la base de Cabo Cañaveral en julio de 2003 y aterrizó en Marte medio año después, el 25 de enero de 2004. Desde entonces, el vehículo de seis ruedas y 185 kilos se desplaza por la superficie marciana, con algunos achaques pero también mostrando una gran resistencia.

En 2007 «Opportuniy» salió vivo de una tormenta mucho mayor. La NASA cree que el frío que acompañó esa tormenta fue uno de los factores que llevó años después a la pérdida del «Spirit», el rover gemelo de «Opportunity». La tormenta de este año no ha supuesto un riesgo para otras misiones de Marte como el rover «Curiosity», que funciona con energía nuclear.

Pero «Opportunity» necesita energía solar para recargar sus baterías y la tormenta apenas permitió que le llegasen esos rayos vitales. Por eso se puso en «modo de descanso» y sólo podrá despertarse lentamente tras la tormenta. Los investigadores miden a diario cuánta luz solar llega a la superficie del vehículo. A través de distintas radiofrecuencias y antenas intentan captar algún indicio del rover y le envían señales. Hasta ahora, sin respuesta.

A pesar de ello, los expertos son optimistas, ya que las baterías estaban en buen estado antes de la tormenta. Pero incluso si «Opportunity» se comunica pronto, podría pasar mucho tiempo hasta que volviese a hacerlo una segunda vez. Se trataría de un lento despertar y proceso de recuperación, como en el caso de un paciente en coma, según la NASA. Si lo consigue, tampoco se sabe si podrá funcionar como antes.

En tanto, fans de todo el mundo envían postales virtuales a «Opportuniy» deseándole una pronta recuperacion. «Te escribo porque te echo mucho de menos», escribió uno de ellos. En otra puede leerse: «Te queremos y sabemos que resistirás. ¡Lo conseguirás!».

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